Trastorno de Pica en la infancia: síntomas, evaluación y tratamiento

Orientación Psicológica

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Psicólogos especializados en trastornos del neurodesarrollo.

Le compras un juguete a tu hijo de dos años que está marcado como “+3”, lo dejas jugando y cuando regresas, descubres que faltan algunas piezas. ¡Se lo ha comido! ¿Es esto normal?

El mantener a los niños vigilados es una obligación indiscutible de los padres, sobre todo durante las primeras etapas del desarrollo. En los primeros 5 años de edad, es más probable que el niño consuma elementos no nutricionales como por ejemplo: el comer tierra, excrementos, canicas, arcilla, etc.

La incapacidad de muchos infantes de distinguir características de algunos objetos es lo que los convierte en propensos a desarrollar Trastorno de pica. Una patología muy común en la infancia, pero que se puede complicar y extender hasta otras etapas del desarrollo si no se trata de forma oportuna.

Trastorno de Pica: características clínicas

Una de las características que distingue a este de otros trastornos alimentarios (como la Anorexia Nerviosa, la Bulimia o el Trastorno por Atracón) es que las sustancias que consume el paciente son sustancias no nutritivas. Esta conducta alimentaria tan específica que sufren los niños con pica permiten que el diagnóstico diferencial no resulte complicado para la mayoría de profesionales.

Debido a su falta de raciocinio, es más probable que los bebés menores de 18 meses introduzcan cualquier objeto a su boca. Es por esto que uno de los criterios indispensables para diagnosticar dicho trastorno es la edad, aunque algunos expertos aseguran que el límite se extiende hasta los 24 meses.

Trastorno de Pica según DSM 5

El Trastorno de Pica (DSM 5) se caracteriza por:

A. Ingestión persistente de sustancias no nutritivas y no alimentarias durante un período mínimo de un mes.
B. La ingestión de sustancias no nutritivas y no alimentarias es inapropiada al grado de desarrollo del individuo.
C. El comportamiento alimentario no forma parte de una práctica culturalmente aceptada o socialmente normativa.
D. Si el comportamiento alimentario se produce en el contexto de otro trastorno mental (p. ej., discapacidad intelectual [trastorno del desarrollo intelectual], trastorno del espectro del autismo, esquizofrenia) o afección médica (incluido el embarazo), es suficientemente grave para justificar la atención clínica adicional.

Especificar si:

En remisión: Después de haberse cumplido todos los criterios para la pica con anterioridad, los criterios no se han cumplido durante un período continuado.

Así pues, para destacar lo más importante de los criterios diagnóstico del DSM 5 para el Trastorno de Pica, el manual oficial de diagnósticos psiquiátricos establece tres criterios para determinar que un paciente padece de Trastorno de pica:

  • Duración: debe consumir sustancias no nutritivas durante un período de al menos un mes.
  • Etapa evolutiva: Debe limitarse a mayores de 2 años, ya que en edades más tempranas es común observar esta clase de comportamientos.
  • Cultura: el consumo de estas sustancias no debe ser aceptado en la cultura local.

Complicaciones

Si no se interviene de forma oportuna, el niño podría sufrir serias complicaciones como:

  • Intoxicación
  • Desequilibrios nutricionales (déficit de hierro)
  • Desnutrición crónica
  • Obstrucción intestinal
  • Infecciones parasitarias

Estrategias para evaluar el Trastorno de Pica

Los métodos de diagnóstico y seguimiento en un caso sospechoso de trastorno de pica requieren un enfoque holístico que aborde una variedad de especialidades. A pesar de esto, es un proceso bastante sencillo, integrado por estas estrategias:

Exámenes médicos

El primer paso para evaluar el trastorno de pica es comprobar si existe un déficit nutricional en el paciente (como la falta de hierro o de zinc), para intervenir oportunamente de ser necesario. La atención médica adquiere una gran importancia, debido a las consecuencias que se pueden derivar de ingerior sustancias no nutritivas.

Nivel de desarrollo

Se emplean escalas como:

  • Escala de madurez de Vineland-Doll
  • Escala de Weschsler
  • Escala de Stanford-Binet
  • Escala de Balthazar

Destrezas

Es importante identificar el nivel de habilidad del niño en lo relativo a los aprendizajes:

  • Inventario de Eyberg
  • Escalas de apreciación de conductas en niños de Achenbach y Edelbrock
  • ETC-1

Elementos fundamentales

Otros aspectos que es necesario registrar son los hábitos de consumo tanto de las personas con pica como de la familia, así como el comportamiento del niño en situaciones diversas y los refuerzos que se encuentran en su entorno cotidiano. Para esto último, es recomendable la Pauta de exploración de refuerzos en el ambiente familiar y la Hoja de registro.

Tratamiento del Trastorno de Pica

Cuando un niño es diagnosticado con trastorno de pica, la intervención no requiere de una metodología demasiado complicada. La mayoría de los métodos son intuitivos y los propios padres son los que terminan utilizándolos, aunque no por ello vamos a dejar de indagar en las estrategias más efectivas. Recordemos que el tratamiento es imprescindible y tiene por objetivo recuperar los hábitos alimenticios de una persona sana.

Tratamiento farmacológico

Esto se utiliza para subsanar las deficiencias nutricionales de hierro, zinc o cualquier otro mineral, pues estos pacientes suelen presentar déficits considerables como consecuencia del trastorno.

Técnicas de modificación de conducta

Estas estrategias se basan en los principios de condicionamiento operante. Algunas de estas técnicas son:

    • Sobrecorrección: Decirle “¡No!” al niño cada vez que está por meter algo en su boca
    • Restricción física: Sujetarlo para evitar que pueda ingerir estas sustancias
    • Tiempo fuera: se le aleja del espacio donde tiene los objetos que suele llevarse a la boca
    • Entrenamiento en discriminación: se le enseña qué se puede comer y qué no
    • Relajación y autocontrol

Las sobrecorrección, según diversos expertos, tienen una mayor efectividad que las medidas de restricción física para niños, por lo que son mucho más recomendables.

Medidas de control ambiental

Esto no es más que limitar el acceso del pequeño a elementos no consumibles que pueda ingerir.

Modificación y Evaluación de patrones

Es importante utilizar técnicas de extinción y refuerzo diferencial durante los horarios de comidas para la familia del paciente, ya que es probable que muchos de sus hábitos anormales tengan origen ahí.

Consideraciones personales

A pesar de que se ha escrito mucha bibliografía que documenta casos de Trastorno de Pica en niños, siempre será importante realizar un estudio y evaluación particular para proceder de forma específica. 

El carácter circunstancial de este trastorno hace importante que las herramientas se adapten de acuerdo al contexto de cada paciente. De esta forma la probabilidad de éxito aumenta significativamente al detectar dónde se encuentran las posibles complicaciones, así como las potencialidades, para ayudar tanto a las personas con pica como a la familia que hay detrás de cada una de ellas.

Incluso lo más básico tiene un origen y una solución

Si detectas comportamientos extraños en tu hijo o algún miembro de tu familia, es crucial recomendarle obtener asesoría de un profesional. Estas medidas facilitarán el mantenimiento de su estilo de vida y evitará que desarrolle problemas más adelante.

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Bibliografía

Asociación Americana de Psiquiatría. Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales (DSM-5). 5ª Ed. Arlington, VA, Asociación Americana de Psiquiatría:Paramericana; 2014.
Caballo, V.E. (2012). Manual de psicología clínica infantil y adolescente, trastornos generales (vol 1.). Editorial: Pirámide.

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